San Bernardino shootings bring American fears of gun violence and terrorism into sharp focus

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Speculation is rife about the motives of a couple who opened fire at a party in California, in an incident that left 14 people dead. But fears of Islamist extremism should not distract from an equally chilling reality: that such mass killings are almost an everyday feature of US life.

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It is an attack that has stirred the twin American fears of gun violence and terrorism: a husband and wife, suspected to have been motivated in part by Islamist extremism, shot dead 14 people and wounded 21 others at a seasonal gathering in San Bernardino, California. The couple, who had collected an arsenal including 12 pipe bombs and thousands of rounds of ammunition, were identified as Syed Rizwan Farook, 28, a food inspector with the San Bernardino county health department, and his wife, 27-year-old Tashfeen Malik. Both were killed in a gun battle with police some hours after the attack on Wednesday.

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This was the deadliest mass shooting in the US since 2012, and yet such violence is increasingly commonplace in America: the San Bernardino massacre was the nation’s 355th mass shooting in 2015 – not to mention the second mass shooting of the day, following an earlier incident in Savannah, Georgia, in which one woman died and three men were injured. Speaking at the White House, President Barack Obama called on politicians again to address the issue of gun control, because “right now it is just too easy” for people to acquire firearms. “It’s possible this was terrorist-related, but we don’t know,” he told reporters. “It’s also possible this was workplace-related.” The FBI was said to be treating the shooting as a counter-terror investigation, but proof of the suspects’ supposed links to Islamic terror remained elusive.

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Law enforcement sources told CNN there was evidence that Farook had made contact with extremists domestically and abroad, including at least one person in the US who was investigated for suspected terrorism by federal authorities. The FBI has investigated thousands of Muslims with alleged ties to terror since 11 September 2001, but many were never linked to crimes. The seemingly rushed nature of the attack, given the stash of weaponry the couple had amassed, appeared to suggest the motive was a workplace grievance. “You don’t take your wife to a workplace shooting, and especially not as prepared as they were,” one senior law enforcement official briefed on the investigation told The New York Times. “He could have been radicalised, ready to go with some type of attack, and then had a dispute at work and decided to do something.”

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On Wednesday morning, the couple reportedly left their six-month-old daughter with Farook’s mother at her home in nearby Redlands, claiming they had a doctor’s appointment. Instead, just before 11am, they stormed into a Christmas gathering for health department employees, armed with assault rifles and clad in black tactical clothes, and opened fire. Farook had been invited to the event, but left around 20 minutes before the shooting, possibly after an argument. “We do not yet know the motive,” David Bowdich, the assistant director of the FBI office in Los Angeles, told reporters.

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As the media and law enforcement agencies descended on the southern California city, it soon became clear that this attack was out of the ordinary – not least because it involved two shooters, one of them a woman. Farook was an American citizen, born in Illinois after his parents moved to the US from Pakistan. Malik, also originally from Pakistan, had lived in Saudi Arabia until last year. The couple first met when Farook travelled to Saudi Arabia in 2013 for the Hajj pilgrimage. After a second visit, Malik returned with him to the US in July 2014 on a so-called “fiancée visa”; they were married soon afterward. Officials said neither had been on the radar of law enforcement agencies prior to the attack. All four of the firearms used by the couple had been legally purchased.

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As the shooters fled the bloodbath and police stormed the building, Kevin Ortiz, 24, called his father from the scene to tell him he had been shot three times but would survive. He was lucky: the attack was the deadliest mass shooting in the US since the murders of 20 children and six teachers at Sandy Hook elementary school in Connecticut three years ago. Around four hours later, as police followed a tip to their home in Redlands, the couple were seen speeding away in a black 4x4. The pursuit took police back into San Bernardino, where they finally cornered the vehicle and exchanged fire with Farook and Malik, who were armed with AR-15 assault rifles, handguns and ammunition magazines containing more than 1,600 rounds. They had also left an explosive device at the scene of the shooting, which failed to detonate.

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By the time the gun battle was over, two police officers had been wounded and both suspects were dead. Elizabeth Garcia, 23, an employee at a public transport office a block from the shootout, said she and her colleagues had heard the gunfire. “We knew what had happened earlier in the day, so we all ran to the back of the room,” she said, as she waited at the police cordon at dusk to collect her four-year-old daughter, whose day-care centre was still in lockdown. San Bernardino, 60 miles east of Los Angeles and with a population of approximately 214,000, is the poorest large city in California. It had become a single, sprawling crime scene, with investigations ongoing at the site of the morning massacre, the location of the later shootout, and at the suspects’ home in Redlands.

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Muslim leaders condemned the attack at a news conference hosted by the Council on American-Islamic Relations (CAIR) in Anaheim late on Wednesday night. “The Muslim community stands shoulder to shoulder with our fellow Americans in repudiating any twisted mind-set that would claim to justify such sickening acts of violence,” said Hussam Ayloush, the CAIR’s executive director for the LA area. Farook’s brother-in-law, Farhan Khan, offered his family’s condolences to those affected by the shooting. “I cannot express how sad I am,” he said. “I have no idea why he’d do it.”

cms_3082/italfahne.jpgLe sparatorie a San Bernardino riaccendono i timori americani verso la violenza armata e il terrorismo a fuoco

La premeditazione è tra i motivi che avrebbero spinto una coppia ad aprire il fuoco durante una festa in California, un incidente che ha provocato 14 morti. Ma i timori di estremismo islamico non devono distrarre da una realtà altrettanto agghiacciante: tali uccisioni di massa sono quasi una caratteristica della vita quotidiana negli Stati Uniti. Si tratta di un attacco che ha suscitato i doppi timori americani sulla violenza armata e sul terrorismo: marito e moglie, sospettati di essere stati motivati in parte dall’estremismo islamico, hanno ucciso 14 persone e provocato il ferimento di altre 21 in una riunione stagionale a San Bernardino, in California. La coppia, che aveva raccolto un arsenale tra cui 12 bombe e migliaia di munizioni, è stata identificata come Syed Rizwan Farook, 28 anni, un ispettore di alimenti per il dipartimento della sanità nella contea di San Bernardino, e sua moglie, 27 anni, Tashfeen Malik . Entrambi sono stati uccisi in uno scontro a fuoco con la polizia alcune ore dopo l’attacco di mercoledì.

Questo è stato l’assassinio di massa più grave negli Stati Uniti dal 2012, e tuttavia tale violenza è sempre più comune in America: il massacro di San Bernardino è il 355esimo della nazione nel 2015 - per non parlare del secondo scontro a fuoco dello stesso giorno, a seguito di un incidente precedente a Savannah, in Georgia, in cui una donna è morta e tre uomini sono stati feriti.

Parlando alla Casa Bianca, il presidente Barack Obama ha invitato i politici ancora una volta ad affrontare la questione del controllo delle armi, perché "in questo momento è semplicemente troppo facile" per le persone acquisire armi da fuoco. "E’ possibile che questo attacco fosse connesso al terrorismo, ma non né siamo sicuri", ha detto ai giornalisti. "E’ anche possibile che questo fosse legato al posto di lavoro". L’FBI ha riferito di trattare la sparatoria come un’indagine antiterrorismo, ma la prova dei presunti collegati al terrorismo islamico resta flebile. Fonti delle forze dell’ordine hanno detto alla CNN che vi erano prove che Farook aveva preso contatti con gli estremisti sia a livello nazionale che all’estero, tra cui una persona negli Stati Uniti che è stata indagata per sospetto terrorismo dalle autorità federali. L’FBI ha indagato migliaia di musulmani con presunti legami con il terrorismo dopo l’11 settembre 2001, ma molti non sono mai stati rapportati ai crimini.

La natura irruenta dell’attacco, data la scorta di armi che la coppia aveva accumulato, non potrebbe essere legata solo ad una lamentela sul posto di lavoro. "Non coinvolgereste vostra moglie a una sparatoria legata al posto di lavoro, e soprattutto se siete così preparati" ha riferito al New York Times un funzionario di polizia che si occupa delle indagini. "Avrebbe potuto agire da fondamentalista, pronto a partire con un certo tipo di attacco, poi ha avuto una disputa sul lavoro e ha deciso di fare qualcosa".

Secondo le indagini, mercoledì mattina la coppia ha lasciato la figlia di sei mesi con la madre di Farook nella sua casa nei pressi di Redlands, dicendo di avere un appuntamento dal medico. Invece, appena prima delle 11, hanno preso d’assalto un gruppo di dipendenti del Dipartimento di salute che si era riuniti per incontri legati alle festività natalizie, armati di fucili d’assalto e vestiti di abiti tattici neri e hanno aperto il fuoco. Farook era stato invitato alla manifestazione, ma ha lasciato circa 20 minuti prima della sparatoria, forse dopo un litigio. "Non sappiamo ancora il motivo", ha detto ai giornalisti David Bowdich, assistente del direttore dell’ufficio dell’FBI di Los Angeles.

Le forze dell’ordine e i media hanno immediatamente raggiunto la città del sud della California, dato che è apparso subito chiaro che questo attacco era fuori dal comune - anche perché ha coinvolto due tiratori, uno dei quali donna. Farook era un cittadino americano, nato in Illinois dopo che i suoi genitori si erano trasferiti negli Stati Uniti dal Pakistan. Malik, anche lei originaria del Pakistan, aveva vissuto in Arabia Saudita fino all’anno scorso. La coppia si era conosciuta durante un viaggio di Farook in Arabia Saudita nel 2013 per il pellegrinaggio ad Hajj. Dopo una seconda visita, Malik è tornata con lui negli Stati Uniti nel luglio 2014 con un cosiddetto "visto per fidanzati"; si erano sposati poco dopo. Le forze dell’ordine hanno detto che era incensurato prima dell’attacco. Tutte e quattro le armi da fuoco utilizzate dalla coppia erano state legalmente acquistate. Tra i tiratori, il bagno di sangue e la polizia che ha preso d’assalto l’edificio, Kevin Ortiz, ventiquattrenne, è uno dei sopravvissuti; ha chiamato il padre dal luogo dell’accaduto per dirgli che era stato colpito tre volte. E’ stato fortunato: questo attacco è stato il più sanguinoso omicidio di massa negli Stati Uniti da quando furono uccisi 20 bambini e sei insegnanti a Sandy Hook scuola elementare nel Connecticut tre anni fa.

(Tradotto dall’articolo San Bernardino shootings bring American fears of gun violence and terrorism into sharp focus scritto da Tim Walker, pubblicato su Independent.co.uk venerdì 4 dicembre 2015).

Domenico Moramarco

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