Cycle Fernand De La Tombelle (1854-1928), gentleman of the Belle Époque

The next festival about the French composer at the Palazzetto Bru Zane in Venice


After Théodore Gouvy, Benjamin Godard and Théodore Dubois, the Palazzetto Bru Zane continues its rediscovery of French Romantic personalities of the 1880s who – having opted neither for Wagnerism nor for the French modernism of figures like Debussy – are today regarded as academic and, for that reason, completely forgotten.


Fernand de La Tombelle was one of them. Fiercely independent – yet by no means revolutionary – by temperament, he is an interesting figure in more than one respect. He frequented Grieg, Gounod, d’Indy, Massenet and Saint-Saëns (to whom he was very close) and left a substantial œuvre, protean, stylistically eclectic, even atypical, that deserves reassessment not only for its own merits, but also because it illustrates a certain form of social and artistic activity in France at the turn of the nineteenth and twentieth centuries.


His catalogue ranges over every genre, and is complemented by photographs, drawings, paintings, and writings on theoretical and literary subjects as well as works dealing with astronomy and the culinary art (including a brief study entitled Les Pâtés de Périgueux). The whole constitutes the fruits of the work of an artist with an outstandingly wide culture, worthy of an honnête homme who also did a great deal for the musical education of the working classes.


Biographical outline

Fernand de La Tombelle was born in a house on the rue de Tivoli in Paris. While studying the piano with his mother (herself a brilliant pupil of Thalberg and for a time of Liszt), he obtained a range of qualifications in science, literature and law without feeling any real enthusiasm for the career paths they opened up. At the age of eighteen, he decided to undertake advanced studies in music, initially with Guilmant, then with Théodore Dubois, who remained a faithful friend, as is demonstrated by the dedication of several works. In 1880 Fernand de La Tombelle married Henriette Delacoux de Marivault, a woman of letters who published under the pseudonym of Camille Bruno numerous plays and poems, some of which were set to music by Massenet. One imagines the refined spirit that must have presided over the discussions of the couple, who had two children. Although he won several major prizes in Paris (the Prix Pleyel in 1887 and 1894, the Prix Chartier in 1896), La Tombelle spent a large part of his time at Fayrac Castle (his property in the Dordogne village of Castelnaud-la-Chapelle) and in Sarlat, where he took a keen interest in the local Périgourdin folklore.


The chamber music

La Tombelle’s catalogue is traditional in several respects. First of all, in the large output of mélodies that punctuates it at regular intervals, including the cycle Pages d’amour (1912), whose spellbinding harmonies recall Chausson; and also in its recourse to the ‘classical’ genres, sonata, trio and quartet, advocated by the Société Nationale de Musique since the 1870s in an attempt to revive the French spirit after the defeat of Sedan. La Tombelle, however, identified with the Beethovenian model as reinterpreted through the prism of Mendelssohn and Schumann, in his Piano Trio and Piano Quartet. But the spirit of Franck (even though La Tombelle denied the fact) is perceptible in the violin and cello sonatas, and still more in his single String Quartet of 1895.


The composer’s catalogue also contains many works that are less ambitious but still typical of his eclecticism and his sensibility: the Andante espressivo for cello, the Berceuse for violin, the Fantaisie-ballade for harp or the original Suite for three solo cellos. Finally, he left us a number of innovative curiosities: the salon opera Gargouillado (1884), Le Réveil du Poète (an orchestral work with speaker), and several scores intended to accompany magic lantern shows.


La Tombelle the organist

The organ offered La Tombelle an expressive palette that interested him throughout his life. Because he travelled frequently, he was never able to accept a post as resident organist in a Parisian church, but for many years he deputised for his teachers and friends Dubois (at La Madeleine) and Guilmant (at La Trinité). He did not perform only his own music: on the contrary, he played Bach, such Romantic precursors as Mendelssohn and Alkan, and the modern school of Guilmant, Ropartz, Franck and Bréville. The variety of his repertory and his virtuosity made him a prestigious guest artist both in France and abroad. His catalogue of organ works covers more or less all the forms suitable for the large symphonic instruments invented by Cavaillé-Coll.


The most ambitious of them is unquestionably the suite of symphonic episodes entitled Jeanne d’Arc, while the most widely performed was the Final in F sharp major. Mention should also be made of the ‘symphonies’, a genre typical of French post-Romanticism, in some of which La Tombelle makes forays into modality and the neo-medieval style. The organ also appears, combined with voices, in some of the Baron’s sacred music. Les Sept Paroles de notre Seigneur Jésus Christ (The Seven Last Words of Christ), for example, alternates between sung passages and a series of highly effective instrumental meditations.


Teaching and educational activities

The mission La Tombelle set himself at the end of his life was to expand musical activity outside Paris (notably in his cherished Périgord); but he toiled no less fervently in the French capital as a teacher and concert organiser. The creation of the season of organ concerts at the Trocadéro (with Guilmant) in 1878 was a landmark event, and the concerts continued for more than twenty years. But it was above all the foundation of the Schola Cantorum in 1894, with d’Indy, Guilmant and Bordes, that marked a turning point in La Tombelle’s pedagogical career: he went on to teach harmony for more than ten years in this institution, which set itself up as a competitor to the Conservatoire, basing its instruction on the practice of sacred music and the return to the past.


Setting an example for his fellow professors, he produced a prodigiously varied catalogue of religious music, dominated by three oratorios of which he was particularly proud: Crux, L’Abbaye and Les Sept Paroles de notre Sauveur Jésus Christ. Alongside this, La Tombelle distinguished himself in the then fashionable genre of music for the Orphéons, choral societies of the popular classes. This repertory provided a secular counterbalance to his production of religious music in the vein of the Schola Cantorum. The composer himself thought that the sixty or so choruses he wrote for equal or mixed voices were his finest achievement.

cms_5406/italfahne.jpgCiclo Fernand De La Tombelle (1854-1928), gentiluomo della Belle Époque

Il prossimo festival dedicato al compositore francese al Palazzetto Bru Zane di Venezia

Dopo Théodore Gouvy, Benjamin Godard e Théodore Dubois, il Palazzetto Bru Zane prosegue nella sua riscoperta di figure romantiche degli anni Ottanta del XIX secolo che – non avendo optato né per il wagnerismo né per la modernità francese di un Debussy – sono oggi considerate accademiche e pertanto sono del tutto dimenticate. Tra queste vi è Fernand de La Tombelle. Dotato di un temperamento ferocemente indipendente senza per questo essere rivoluzionario, è una figura interessante sotto diversi aspetti. Frequentò Grieg, Gounod, d’Indy, Massenet, Saint-Saëns (al quale fu molto vicino) e ci ha lasciato un’opera considerevole, proteiforme, stilisticamente eclettica se non atipica, che merita di essere riconsiderata non solo per quello che vale, ma anche perché illustra una forma di attività sociale e artistica in Francia a cavallo tra il XIX e il XX secolo. Il suo catalogo abbraccia tutti i generi ed è integrato da fotografie, disegni, dipinti, scritti – teorici o letterari – e opere di astronomia o di cucina (compreso un opuscolo su Les Pâtés de Périgueux). L’insieme costituisce il frutto del lavoro di un artista dotato di una notevole cultura generale, degna di un «honnête homme» assai attivo anche a favore dell’educazione musicale delle classi popolari.


Fernand de La Tombelle nasce a Parigi in rue de Tivoli. Studia il pianoforte con la madre (brillante allieva di Thalberg e, per qualche tempo, di Liszt) e parallelamente consegue vari diplomi in materie scientifiche, letterarie e giuridiche, senza provare una vera passione per le carriere che queste offrivano. All’età di diciotto anni, decide di perfezionarsi in musica sotto la guida dapprima di Alexandre Guilmant e poi di Théodore Dubois, col quale strinse una fedele amicizia testimoniata da parecchie sue dediche. Nel 1880 sposa Henriette Delacoux de Marivault, una letterata che, sotto lo pseudonimo di Camille Bruno, pubblicò numerose pièces teatrali e poesie, alcune delle quali furono messe in musica da Massenet. Possiamo immaginare quale raffinatezza di spirito presiedesse alle discussioni tra i due, che avranno due figli. Sebbene Parigi lo abbia premiato più volte (Prix Pleyel nel 1887 e nel 1894, Prix Chartier nel 1896), La Tombelle trascorse buona parte della propria vita nel suo castello di Fayrac, nel comune di Castelnaud-la-Chapelle in Dordogna, nonché a Sarlat: un’ottima occasione per approfondire la conoscenza del locale folklore perigordino.

La musica da camera

Il catalogo di La Tombelle è tradizionale sotto vari aspetti: per le moltissime mélodies che lo costellano regolarmente, tra le quali il ciclo Pages d’amour (1912), dalle armonie ammalianti, che ricordano Chausson; e per i generi «classici» (sonata, trio, quartetto), che la Société nationale de musique promuove sin dagli anni Settanta – si trattava, infatti, di ridare slancio allo spirito francese dopo la disfatta di Sedan (1870), scontro decisivo della prima fase della guerra Franco-Prussiana. Tuttavia, La Tombelle si identifica piuttosto col modello beethoveniano, riletto attraverso il prisma di Mendelssohn e di Schumann, nel suo Trio e nel suo Quartetto con pianoforte. Lo spirito di César Franck è invece percettibile (sebbene egli non lo ammetta) nelle Sonate per violino e per violoncello, e ancor più nel suo unico Quartetto per archi, del 1895. Il catalogo del musicista comprende inoltre opere meno ambiziose ma emblematiche del suo eclettismo e della sua sensibilità: l’Andante espressivo per violoncello, la Berceuse per violino, la Fantasia-Ballata per arpa e l’originale Suite per tre violoncelli. E c’è infine una serie di innovative curiosità: l’«opera da salotto» Gargouillado (1884), Le Réveil du Poète (pagina sinfonica con voce recitante) o ancora partiture destinate ad accompagnare spettacoli di lanterna magica.

La Tombelle organista

L’organo offre a La Tombelle una gamma espressiva che lo attrae per tutta la vita.
A causa dei suoi frequenti viaggi, non potrà mai accettare un posto di organista principale in una chiesa parigina, ma per molti anni farà da sostituto ai suoi maestri e amici Dubois (alla chiesa della Madeleine) e Guilmant (alla chiesa della Trinité). Non si limita a eseguire la propria musica; al contrario, pratica Bach, precursori romantici come Mendelssohn e Alkan e la scuola moderna di Guilmant, Ropartz, Franck, Bréville. La varietà del suo repertorio e il suo virtuosismo ne fanno un ospite prestigioso sia in Francia sia all’estero. Nell’ambito della musica per organo il suo catalogo comprende tutte le forme consentite dai grandiosi strumenti inventati dal fabbricante Cavaillé-Coll. La sua opera più ambiziosa è sicuramente la serie di episodi sinfonici intitolata Jeanne d’Arc, mentre quella più diffusa tra i musicisti era il Finale in fa diesis maggiore. Vanno anche menzionate le sinfonie, genere tipico del post-romanticismo francese, in alcune delle quali La Tombelle sperimenta la modalità e lo stile neo-medievale. In alcune delle sue musiche di carattere religioso l’organo è anche mescolato alle voci umane: Les Sept Paroles de Notre Seigneur Jésus-Christ alternano passaggi cantati e una serie di meditazioni strumentali di grande effetto.

Insegnamento e pedagogia

Verso la fine della sua vita, La Tombelle si era dato il compito di diffondere la musica al di fuori di Parigi (in particolare, nell’amato Périgord); ma operò altrettanto alacremente nella capitale, in materia di insegnamento e di programmazione. L’istituzione dei concerti d’organo del Trocadéro (con Guilmant), nel 1878, farà epoca; tali concerti si protrarranno per oltre vent’anni. Ma fu soprattutto la creazione – con d’Indy, Guilmant e Bordes – della Schola Cantorum, nel 1894, a segnare una svolta nella carriera pedagogica di La Tombelle: per quasi dieci anni egli insegnerà armonia in questo istituto concorrente del Conservatorio e fondato sulla pratica della musica sacra e del ritorno al passato. Dando l’esempio agli altri insegnanti, produrrà un catalogo di musica religiosa incredibilmente vario, in cui predominano gli oratori, che erano il suo orgoglio: Crux, L’Abbaye, Les Sept Paroles de Notre Seigneur Jésus-Christ. Parallelamente, La Tombelle si cimenta nel genere, allora assai in voga, della musica orfeonica, destinata alle masse popolari. Tale repertorio mostra un lato profano diametralmente opposto alla sua produzione sacra di ispirazione neo-scolastica. Compose una sessantina di cori per voci uguali o miste da lui formati, che, a suo parere, rappresentavano il massimo della sua produzione e in cui aveva dato il meglio di sé, come dichiarò egli stesso.

Per info e prenotazione concerti

Domenico Moramarco

Tags: Fernand De La Tombelle Palazzetto Bru Zane French Romantic Music Center

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